Van receptionist tot schrijver/acteur

Het inspirerende verhaal van een arme Family Guy-receptionist die nu schrijft en acteert met de sterren

maandag, 09. oktober 2017

Eens in de zoveel tijd komt er weer eens een onwaarschijnlijk succesverhaal langs, en vandaag is zo’n dag. J. Lee, ooit een arme Hollywood-receptionist die het voor elkaar kreeg om bij Family Guy- en American Dad-bedenker Seth MacFarlane in de kijker te lopen, heeft inmiddels een vaste rol in MacFarlanes nieuwe serie The Orville, en dat biedt hoop voor iedereen die het gevoel heeft vast te zitten in zijn werk.

Het succesverhaal van J. Lee start in 2005, kort nadat hij afstudeert aan de Jacob’s School of Music. Met slechts 200 dollar op zak verruilt Lee zijn thuisbasis van St. Louis voor Los Angeles, om zo een carrière in de entertainmentindustrie te forceren. Al snel vindt hij een baan als receptionist, bij het productiekantoor van het inmiddels legendarische Family Guy.

In gesprek met The Hollywood Reporter legt Lee uit hoe hij zichzelf in de kijker speelde bij mediabaas Seth MacFarlane, door simpelweg altijd achter zijn bureau klaar te zitten voor een praatje met wie dan ook. Na een lange dag van schrijven, komen namelijk zelfs mensen als Seth MacFarlane even koffie leuten, en door gewoon een gesprek aan te gaan en elkaar te laten lachen kom je blijkbaar zelfs als receptionist erg ver.

Zijn praatjes zorgen ervoor dat Seth en de rest van de crew Lee meevragen naar de karaokeavond, een traditie die hij achteraf een “big deal” noemt. Lee kon meer en meer van zichzelf laten zien, en het ging niemand onopgemerkt dat hij ambities heeft om te acteren. Al snel kreeg Lee een rol aangeboden in American Dad, als een “black leprechaun” in een van de cutaways.

Dat moment betekende Lee’s eerste inkomsten als acteur, en vervolgens speelde hij ook kleine rolletjes in Family Guy en The Cleveland Show. Gek genoeg heeft hij er in 2007 genoeg van: zijn werk als receptionist is niet interessant genoeg, en Lee besluit zich op zijn eigen werk te richten. Achter het bureau van Family Guy werkte hij immers volop aan eigen scripts en filmideeën.

Vier jaar van financiële onzekerheid volgen voor Lee; hij bouwt een aardig portfolio op gevuld met film- en serie-scripts en creëert een one man show waar hij zijn pianokunsten in verwerkt, en houdt tegelijkertijd contact met Seth MacFarlane. Toen hij een rol voor zichzelf zag weggelegd in het team van The Cleveland Show, besloot hij Seth bij de eerstvolgende afspraak in een bar ernaar te vragen.

MacFarlane ziet in Lee een aanwinst voor de show, en laat hem de showrunner van The Cleveland Show ontmoetten. Al snel krijgt Lee een baan aangeboden, en schrijft hij twee seizoenen van de Family Guy-spinoff. Vervolgens schrijft hij het script van een nieuwe tv-serie, 2 Black Dudes, waar MacFarlane als executive producer bij aan de slag gaat.

Hoewel 2 Black Dudes nog niet van de grond is, kreeg Lee een andere, nog veel grotere kans. Hij is nu namelijk elke week te zien in Seth MacFarlanes gehypete sci-fi-serie The Orville, een soort grappige versie van Star Trek. Lee’s advies voor beginnende acteurs? Wees aardig tegen iedereen, laat niemand je ooit uit je dromen praten en luister naar acteur Don Cheadle, die hem het volgende advies meegaf: “He said, 'You do the thing that leads to the thing that leads to the thing that leads to the thing.' You just keep doing it."

Comments